LA TERRE EST EN MOUVEMENT

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LA TERRE EST EN MOUVEMENT
Histoire d’une connaissance : L’Astronomie
Au VIème siècle avant Jésus Christ, Thalès, mathématicien, pense que le monde est constitué d’eau et
que la Terre, plate, y est enfermée dans une immense bulle d’air.
100 ans plus tard, Pythagore, autre mathématicien, déclare que la Terre est ronde et Parménide dit que
le Soleil est une boule de feu et la Lune une boule de terre.
Platon, au IVème siècle avant J.C parle du mouvement des planètes. Puis Eratosthène, au IIIème siècle
av.J.C, mesure la circonférence du globe terrestre et annonce qu’il fait 39 400 km (vérification faite
avec des moyens modernes, il mesure 40 000 km).
Depuis l’Antiquité donc, l’homme sait que la Terre est ronde, mais longtemps, on a pensé qu’elle était
une boule immobile placée au centre d’un système qui tournait autour d’elle. De nombreux textes
anciens affirment cette croyance, et dans l’ancien testament (une partie de la Bible), des citations le
laissent penser.
Pourtant, au IIème siècle avant J.C, un grand astronome grec d’Alexandrie, Aristarque de Samos,
déclara que la Terre n’était pas immobile, mais qu’elle tournait, non seulement sur elle-même, mais
aussi autour du Soleil qui, lui, était bien au centre du système. Personne n’en tint compte avant le
XVIème siècle après J.C (donc dix-huit siècles plus tard).
Au IIème siècle après J.C, Ptolémée, autre astronome grec, établit un modèle astronomique qui prévalut
jusqu’au XVIème siècle : la Terre immobile au centre de l’Univers ou système géocentrique... “ La
Terre est immobile au centre d’un univers de dimensions modestes ; autour d’elle tournent la Lune,
Mercure, Vénus, le Soleil, Mars, Jupiter, et Saturne ; les étoiles sont toutes à la même distance de la
Terre, accrochées sur une sphère qui tourne sur elle-même d’est en ouest en un jour ; le Soleil tourne
aussi autour de la Terre, mais d’ouest en est, en une année...”
En 1543, c’est une véritable révolution scientifique. Un astronome polonais, Nicolas Copernic
bouleverse la vision ptoléméenne de l’univers. Il prétend qu’au centre du système se trouve, non plus
la Terre, mais le Soleil. La Terre tourne sur elle-même (sa rotation) en un jour et accomplit une orbite
autour du Soleil (sa révolution) en une année terrestre, passant entre Vénus et Mars qui font de même.
Pour Copernic, les étoiles restent fixées sur une sphère qui ne bouge pas ; c’est le modèle
héliocentrique (Soleil au centre). Sa découverte reste longtemps sans pouvoir s’imposer ; TychoBrahé, astronome danois (1546-1610), fait de minutieuses observations et découvertes d’étoiles
nouvelles et Johannes Kepler, Allemand (1571-1630) exprime les lois des mouvements des planètes.
A la même époque, ou presque, Galilée, Italien (1564-1642), introduit l’usage de la lunette
astronomique et confirme l’hypothèse de Copernic. Il sera pourtant obligé de se renier, pour sauver sa
vie, devant les autorités de l’Eglise qui refusent le système héliocentrique.
Au XVIIème siècle, Newton, mathématicien anglais (1642-1727), met au point le premier télescope, fait
des études sur la lumière et trouve les lois de la gravitation universelle (la fameuse pomme de
Newton).
L’idée de galaxie vient au XVIIIème siècle à l’esprit de Herschel, mathématicien (1738-1822) en
étudiant la voie lactée. Il parvient à trouver un ordre de grandeur de la taille de notre galaxie.
Enfin, Hubble, astronome (1889-1953), découvre de nouvelles galaxies et émet la théorie d’un univers
en expansion ( qui grandirait depuis sa naissance, le Big-Bang, en prenant de plus en plus de place.)
En 1930, des astrophysiciens découvrent l’existence de Pluton grâce à des calculs mathématiques.
De nos jours, les travaux d’astronomie progressent encore, entre autre grâce aux nouvelles
technologies et aux observations et études menées depuis l’espace même.
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